I protisti di terra erano simili a Pacman
I protisti di terra erano simili a Pacman
Anonim

I protisti sono microrganismi che, a differenza dei batteri e degli archei, hanno un nucleo cellulare, cioè appartengono al super regno degli eucarioti. Si dividono in autotrofi (capaci di sintetizzare sostanze organiche da inorganiche) e protozoi, sono anche protisti eterotrofi, cioè hanno bisogno di materia organica dall'esterno per sostenere la vita. Gli scienziati volevano scoprire quali protisti abitano il suolo in diverse parti del mondo per determinare in seguito con maggiore precisione quale ruolo svolgono questi microrganismi in vari ecosistemi. I risultati dello studio sono pubblicati sulla rivista Science Advances.

Anche piccoli campioni di terreno contengono un'enorme quantità di microrganismi. I protisti si riproducono molto rapidamente. Gli scienziati ritengono che siano molto più reattivi ai cambiamenti nel loro habitat rispetto alle forme di vita più grandi.

Queste creature si muovono con l'aiuto di minuscoli flagelli o peli di ciglia. Abitano quasi tutti gli ambienti, compresi noi stessi. Alcuni di essi sono pericolosi: provocano, ad esempio, la malattia del sonno o la malaria, mentre altri sono neutri. I rappresentanti di questo regno che vivono nel suolo costituiscono una parte molto ampia della biomassa e svolgono un ruolo significativo nella sostenibilità dell'ecosistema.

In precedenza, non era possibile identificare efficacemente milioni di queste creature nel suolo. Il nuovo lavoro ha utilizzato una tecnologia di nuova concezione per classificare i protisti in base al loro codice genetico. Il team ha sequenziato l'RNA ribosomiale 18S, studiato da campioni di suolo di tutti e sei i continenti, per capire meglio cosa sta succedendo all'interno del suolo.

Si è scoperto che la maggior parte dei protisti che hanno identificato passano la loro vita come Pac-Man, un personaggio popolare nel gioco arcade. Muovendosi continuamente all'interno del terreno, cercano i batteri più piccoli e li consumano, schivando i microrganismi attaccanti più grandi e aggressivi. Ma ce ne sono anche di altri tipi. Quindi, nei suoli tropicali, c'erano più parassiti protisti che vivevano all'interno di altri organismi. Nei terreni desertici ci sono anche abbastanza protisti autotrofi, capaci di fotosintesi e di utilizzare la luce solare direttamente come fonte di energia.

Il team ha scoperto che il miglior predittore di quali tipi di protisti appariranno in un campione di suolo è la pioggia annuale nel sito in cui è stata scattata. Questo può sembrare intuitivo, dal momento che i protisti dipendono dal movimento dell'acqua. Tuttavia, in effetti, qui sono molto diversi dai batteri o dai funghi: sono più colpiti dall'acidità del terreno.

"I suoli ospitano una straordinaria varietà di organismi che stiamo appena iniziando a capire", afferma l'autore Ben Turner, ricercatore presso lo Smithsonian Institute for Tropical Research a Panama.

Oltre al fatto divertente sui microrganismi e sulle loro vite, il lavoro potrebbe far avanzare seriamente la ricerca microbiologica. I metodi testati dagli scienziati saranno utili sia per l'agricoltura che per la medicina.

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